Jesus wasn’t born on Christmas!

Jesus wasn’t born on Christmas!

Jesus wasn’t born on Christmas! 640 640 VISFER

Op 25 december komen christenen over de hele wereld samen om de geboorte van Jezus te vieren. Vrolijke kerstliederen, speciale liturgieën, vrolijk ingepakte geschenken, feestelijk voedsel – dit zijn allemaal kenmerkend voor het feest van vandaag, in ieder geval op het noordelijk halfrond. Maar hoe is het kerstfestival ontstaan? Hoe werd 25 december geassocieerd met Jezus ‘verjaardag?

De Bijbel biedt weinig aanwijzingen: De viering van Jezus’ geboorte wordt niet vermeld in de Evangeliën of in het boek Handelingen; de datum wordt niet vermeld, zelfs niet de tijd van het jaar. De Bijbelse verwijzing naar herders die hun kuddes ’s nachts verzorgen als zij het nieuws van Jezus’ geboorte horen (Lucas 2:8) zou kunnen duiden op het lammeren seizoen in het voorjaar; in de koude maand december daarentegen zullen de schapen zeker niet buiten hebben gelopen. Toch zouden de meeste theologen tot voorzichtigheid manen om zo’n precies maar toevallig detail uit het verhaal te halen waarvan de focus eerder theologisch dan kalender gerelateerd is.

Het buiten Bijbelse bewijs uit de eerste en tweede eeuw is net zomin aanwezig: In de geschriften van vroegchristelijke schrijvers zoals Irenaeus (ca. 130-200) of Tertullian (ca. 160-225) wordt geen melding gemaakt van geboortefeesten. Origen van Alexandrië (ca. 165-264) gaat zelfs zo ver dat het de spot drijft met Romeinse vieringen van geboorte verjaardagen en deze afdoet als “heidense” praktijken – een sterke aanwijzing dat de geboorte van Jezus op die plaats en tijd niet met vergelijkbare festiviteiten werd gemarkeerd.  Voor zover we kunnen zien, werd Kerstmis op dit moment nog helemaal niet gevierd.

Dit staat in schril contrast met de zeer vroege tradities rond Jezus laatste dagen. Elk van de vier Evangeliën geven gedetailleerde informatie over het tijdstip van Jezus dood. Volgens Johannes wordt Jezus gekruisigd, net zoals de Pesach-lam wordt geofferd. Dit zou hebben plaatsgevonden op de 14e van de Hebreeuwse maand Nisan, net voordat de Joodse feestdag bij zonsondergang begon (beschouwd als het begin van de 15e dag omdat in de Hebreeuwse kalender de dagen bij zonsondergang beginnen). In Mattheüs, Marcus en Lucas wordt echter het Laatste Avondmaal na zonsondergang gehouden, aan het begin van de 15e. Jezus wordt de volgende ochtend gekruisigd, de 15e.

Pasen, een veel vroegere ontwikkeling dan Kerstmis, was gewoon de geleidelijke christelijke herinterpretatie van Pesach in termen van Jezus lijden. De naleving ervan zou zelfs kunnen worden geïmpliceerd in het Nieuwe Testament (1 Korintiërs 5:7-8: “Ons paaslam, Christus, is geofferd. Laten we daarom het feest vieren…”); het was zeker een uitgesproken christelijk feest in het midden van de tweede eeuw voor Christus, toen de apocriefe tekst die bekend staat als de Brief aan de Apostelen, Jezus zijn discipelen opdroeg om “zijn dood te herdenken, dat wil zeggen, het Pesach te herdenken”.

De bediening van Jezus, de wonderen, het Lijden en de Opstanding waren vaak het meest interessant voor christelijke schrijvers uit de eerste en tweede eeuw v. Chr. Maar in de loop van de tijd zou de oorsprong van Jezus een steeds grotere aandacht krijgen. We kunnen deze verschuiving al zien in het Nieuwe Testament. De vroegste geschriften – Paulus en Marcus – maken geen melding van Jezus geboorte. De Evangeliën van Mattheüs en Lucas geven bekende, maar heel andere verslagen van de gebeurtenis – hoewel geen van beide een datum vermelden. In de tweede eeuw v. Chr. worden verdere details van Jezus geboorte en kindertijd in apocriefe geschriften zoals het Kinder-Evangelie van Thomas en het Proto-evangelie van Jakobus beschreven. Deze teksten geven alles weer, van de namen van Jezus grootouders tot de details van zijn opleiding, maar niet de datum van zijn geboorte.

Tenslotte verwijst een christelijke leraar in Egypte in ongeveer 200 C.E. naar de geboortedatum van Jezus. Volgens Clement van Alexandrië waren er verschillende dagen voorgesteld door verschillende christelijke groepen. Hoe verrassend het ook lijkt, Clement noemt 25 december helemaal niet. Clement schrijft: “Er zijn mensen die niet alleen het jaar van de geboorte van onze Heer hebben bepaald, maar ook de dag; en zij zeggen dat die plaatsvond in het 28ste jaar van Augustus, en op de 25ste dag van [de Egyptische maand] Pachon [20 mei in onze kalender] … En als men zijn lijdensweg met grote nauwkeurigheid behandelt, zegt men dat die plaatsvond in het 16de jaar van Tiberius, op de 25ste van Phamenoth [21 maart]; en anderen zeggen dat op de 25e van Pharmuthi [21 april] en anderen zeggen dat de Heiland op de 19e van Pharmuthi [15 april] heeft geleden. Verder zeggen anderen dat Hij op de 24e of 25e van Pharmuthi [20 of 21 april] is geboren.

Het is duidelijk dat er grote onzekerheid was, maar ook veel belangstelling voor het dateren van Jezus geboorte in de late tweede eeuw. In de vierde eeuw vinden we echter verwijzingen naar twee data die alom erkend werden – en nu ook gevierd worden – als Jezus verjaardag: 25 december in het West-Romeinse Rijk en 6 januari in het Oosten (vooral in Egypte en Klein-Azië). De moderne Armeense kerk blijft Kerstmis vieren op 6 januari; voor de meeste christenen zou 25 december echter de overhand hebben, terwijl 6 januari uiteindelijk bekend werd als het feest van de Driekoningen, ter herdenking van de komst van de magiërs in Bethlehem. De tussenliggende periode werd de vakantieperiode die later bekend werd als de 12 dagen van Kerstmis.

De vroegste vermelding van 25 december als Jezus verjaardag komt van een Romeinse almanak uit het midden van de vierde eeuw waarin de sterfdata van verschillende christelijke bisschoppen en martelaren staan vermeld. De eerste vermelde datum, 25 december, is gemarkeerd: ‘natus Christus in Betleem Judeae’: “Christus is geboren in Bethlehem van Judea. ” In ongeveer 400 jaar voor Christus noemt Augustinus van Hippo een plaatselijke dissidente christelijke groepering, de Donatisten, die blijkbaar kerstfeesten hielden op 25 december, maar weigerden het Driekoningenfeest te vieren op 6 januari, wat hij beschouwt als een vernieuwing. Aangezien de donatistische groep pas tijdens de vervolging onder het Diocletianus in 312 C.E. naar voren kwam en daarna hardnekkig bleef vasthouden aan de praktijken van dat moment, lijken ze een oudere Noord-Afrikaanse christelijke traditie te vertegenwoordigen.

In het Oosten werd 6 januari eerst niet alleen met de magiërs geassocieerd, maar met het hele kerstverhaal.

Dus, bijna 300 jaar na de geboorte van Jezus, vinden we eindelijk mensen die zijn geboorte in het midden van de winter zien gebeuren. Maar hoe hadden ze zich gevestigd op de data 25 december en 6 januari?

Er zijn vandaag de dag twee theorieën: de ene extreem populair, de andere minder vaak gehoord buiten wetenschappelijke kringen (hoewel veel ouder).
De meest gehoorde theorie over het ontstaan van de kerstdatum(s) is dat deze is ontleend aan heidense feesten. De Romeinen hadden hun mid-winter Saturnalia festival eind december; de barbaarse volkeren van Noord- en West-Europa hielden op vergelijkbare momenten vakantie. Als klap op de vuurpijl werd in 274 v.Chr. door de Romeinse keizer Aurelian een feest van de geboorte van Sol Invictus (de Onoverwonnen Zon) ingesteld, op 25 december. Kerstmis, zo luidt het argument, is echt een spin-off van deze heidense zonnefeesten. Volgens deze theorie kozen de vroege christenen bewust voor deze data om de verspreiding van Kerstmis en het Christendom over de Romeinse wereld te bevorderen: Als Kerstmis op een heidense feestdag leek, zouden meer heidenen openstaan voor zowel de feestdag als de God wiens geboorte hij vierde.

Ondanks de huidige populariteit heeft deze theorie over de oorsprong van Kerstmis zijn problemen. Het komt niet voor in oude christelijke geschriften, om te beginnen. Christelijke auteurs uit die tijd leggen wel een verband tussen de zonnewende en de geboorte van Jezus: De kerkvader Ambrosius (ca. 339-397) beschreef bijvoorbeeld Christus als de ware zon, die de gevallen goden van de oude orde overtrof. Maar vroegchristelijke schrijvers wijzen nooit op een recente kalender gerelateerde techniek; ze denken duidelijk niet dat de datum door de kerk is gekozen. Ze zien het toeval eerder als een teken van de voorzienigheid, als een natuurlijk bewijs dat God Jezus had uitgekozen boven de valse heidense goden.

Pas in de 12e eeuw vinden we de eerste suggestie dat Jezus geboorteviering bewust werd ingesteld op het moment van de heidense feesten. Een marginale notitie op een manuscript van de geschriften van de Syrische Bijbelse commentator Dionysius bar-Salibi stelt dat in de oudheid de kerstvakantie eigenlijk werd verschoven van 6 januari naar 25 december, zodat deze op dezelfde datum viel als de heidense Sol Invictusvakantie.

In de 18e en 19e eeuw hebben Bijbel wetenschappers zich door de nieuwe studie van de vergelijkende godsdiensten op dit idee omarmd. Ze beweerden dat omdat de vroege christenen niet wisten wanneer Jezus werd geboren, ze het heidense zonnewendefeest eenvoudigweg assimileerden voor hun eigen doeleinden, door het te claimen als de tijd van de geboorte van de Messias en het dienovereenkomstig te vieren.

Meer recente studies hebben aangetoond dat veel van de moderne valstrikken van de feestdag wel degelijk een afspiegeling zijn van veel later geleende heidense gebruiken, toen het christendom zich uitbreidde naar Noord- en West-Europa. De kerstboom is bijvoorbeeld verbonden met laatmiddeleeuwse druïdische praktijken. Dit heeft het moderne publiek alleen maar aangemoedigd om aan te nemen dat ook de datum heidens moet zijn.

Er zijn echter problemen met deze populaire theorie, zoals veel geleerden erkennen. Het belangrijkste is dat de eerste vermelding van een datum voor Kerstmis (ca. 200) en de vroegste vieringen die we kennen (ca. 250-300) komen in een periode waarin christenen niet veel leenden van heidense tradities met zo’n voor de hand liggend karakter.

Toegegeven, het christelijk geloof en de christelijke praktijk stonden niet op zichzelf. Veel vroege elementen van de christelijke eredienst – waaronder eucharistievieringen, maaltijden ter ere van martelaren en veel vroegchristelijke begrafeniskunst – zouden voor heidense waarnemers heel begrijpelijk zijn geweest. Toch was de vervolgde christelijke minderheid in de eerste eeuwen v.C. er veel aan gelegen afstand te nemen van de grotere, openbare, heidense godsdienstige waarnemingen, zoals offers, spelen en feestdagen. Dit was nog zo laat als de gewelddadige vervolgingen van de christenen door de Romeinse keizer Diocletianus tussen 303 en 312 jaar voor Christus.

Dit zou pas veranderen nadat Constantijn zich tot het christendom had bekeerd. Vanaf het midden van de vierde eeuw vinden we wel degelijk christenen die zich bewust aanpassen en heidense feesten kerstenen. Een beroemde voorstander van deze praktijk was paus Gregorius de Grote, die in een brief van 601 C.E. aan een christelijke missionaris in Groot-Brittannië aanraadde om de lokale heidense tempels niet te vernietigen maar om te zetten in kerken, en om heidense feesten te vieren als feesten van christelijke martelaren. Op dit late tijdstip kan het zijn dat Kerstmis een aantal heidense feesten heeft verworven. Maar we hebben geen bewijs dat christenen heidense feesten hebben aangenomen in de derde eeuw, toen de data voor Kerstmis werden vastgesteld. Het lijkt dus onwaarschijnlijk dat de datum gewoon werd gekozen om te corresponderen met heidense zonnefeesten.

Het feest van 25 december lijkt te hebben bestaan voor 312 jaar voor Constantijn en zijn bekering, althans. Zoals we hebben gezien, lijken de donatistische christenen in Noord-Afrika het te kennen van voor die tijd. Bovendien hielden de kerkleiders in het oostelijke rijk zich in het midden van de vierde eeuw niet bezig met de invoering van een viering van de verjaardag van Jezus, maar met de toevoeging van de datum van december aan hun traditionele viering op 6 januari.

Er is een andere manier om verantwoording af te leggen over het ontstaan van Kerstmis op 25 december: Hoe vreemd het ook lijkt, de sleutel tot het dateren van Jezus’ geboorte ligt misschien in het dateren van Jezus dood bij Pesach. Deze visie werd voor het eerst voorgesteld aan de moderne wereld door de Franse geleerde Louis Duchesne in het begin van de 20e eeuw en volledig ontwikkeld door de Amerikaan Thomas Talley in meer recente jaren. Maar zij waren zeker niet de eersten die een verband opmerkten tussen de traditionele datum van Jezus dood en zijn geboorte.

Rond 200 C.E. Tertullian van Carthago rapporteerde de berekening dat de 14e van Nisan (de dag van de kruisiging volgens het Evangelie van Johannes) in het jaar Jezus diedc gelijk stond aan 25 maart in de Romeinse (zonne)kalender.9 25 maart is natuurlijk negen maanden voor 25 december; het werd later erkend als het feest van de Annunciatie – de herdenking van Jezus ontvangenis.10 Men geloofde dus dat Jezus op dezelfde dag van het jaar werd verwekt en gekruisigd. Precies negen maanden later werd Jezus geboren, op 25 december.

Dit idee staat in een anonieme christelijke verhandeling met de titel On Solstices and Equinoxes, die uit het vierde-eeuwse Noord-Afrika lijkt te komen. De verhandeling stelt: “Daarom werd onze Heer verwekt op de achtste van de kalender van april in de maand maart [25 maart], de dag van de hartstocht van de Heer en van zijn verwekking. Want op die dag werd hij verwekt op dezelfde dag dat hij leed ” Op basis hiervan dateert de verhandeling de geboorte van Jezus tot de winterzonnewende.

Ook Augustinus was bekend met deze associatie. In ‘Over de Drie-eenheid’ (ca. 399-419) schrijft hij: “Want men gelooft dat Hij [Jezus] op 25 maart is verwekt, op welke dag hij ook heeft geleden; de schoot van de Maagd, waarin hij is verwekt en waarin niemand van de stervelingen is verwekt, komt dus overeen met het nieuwe graf waarin hij is begraven en waarin nooit iemand is gelegd, noch voor hem, noch daarna. Maar hij is volgens de traditie geboren op 25 december.”

Ook in het Oosten werden de data van Jezus’ verwekking en zijn dood met elkaar in verband gebracht. Maar in plaats van te werken vanaf de 14e van Nisan in de Hebreeuwse kalender, gebruikten de oosterlingen de 14e van de eerste lentemaand (Artemisios) in hun lokale Griekse kalender – 6 april – voor ons. 6 april is natuurlijk precies negen maanden voor 6 januari – de oostelijke datum voor Kerstmis. Ook in het oosten hebben we bewijs dat april geassocieerd werd met de bevruchting en kruisiging van Jezus. Mgr. Epiphanius van Salamis schrijft dat op 6 april “Het lam werd opgesloten in de smetteloze schoot van de heilige maagd, die de zonden van de wereld wegnam en in eeuwigdurende opoffering wegnam ” Zelfs vandaag de dag viert de Armeense kerk de Aankondiging begin april (op 7, niet op 6 april) en Kerstmis op 6 januari.

Zo hebben we christenen in twee delen van de wereld die de geboorte van Jezus berekenen op basis van het feit dat zijn dood en zijn verwekking op dezelfde dag plaatsvonden (25 maart of 6 april) en met twee nauwe maar verschillende resultaten komen (25 december en 6 januari).

Het op deze manier verbinden van Jezus’ conceptie en dood zal zeker vreemd lijken voor de moderne lezers, maar het weerspiegelt oude en middeleeuwse opvattingen over het geheel van het heil dat aan elkaar is verbonden. Een van de meest aangrijpende uitingen van dit geloof is te vinden in de christelijke kunst. In talrijke schilderijen van de Annunciatie van de engel aan Maria – het moment van Jezus’ verwekking – wordt het kindje Jezus getoond dat vanuit de hemel op of met een klein kruis naar beneden glijdt; een visuele herinnering aan het feit dat de verwekking de belofte van verlossing door Jezus’ dood met zich meebrengt.

Het idee dat de schepping en de verlossing in dezelfde tijd van het jaar moeten plaatsvinden, is ook terug te vinden in de oude Joodse traditie, vastgelegd in de Talmoed. De Babylonische Talmoed bewaart een dispuut tussen twee vroeg-tweede eeuwse rabbijnen uit de C.E. die deze opvatting delen, maar het niet eens zijn over de datum: Rabbijn Eliezer stelt: “In Nisan werd de wereld geschapen; in Nisan werden de patriarchen geboren; in Pesach werd Isaak geboren… en in Nisan zullen zij [onze voorouders] op tijd verlost zijn.” (De andere rabbijn, Jozua, dateert dezelfde gebeurtenissen in de volgende maand, Tishri.) De data van Kerstmis en Driekoningen zijn dus wellicht het resultaat van christelijke theologische reflectie over dergelijke chronologieën: Jezus zou op dezelfde datum zijn verwekt als hij stierf, en negen maanden later zijn geboren.

Uiteindelijk blijft er een vraag over: Hoe is 25 december kerstmis geworden? We kunnen er niet helemaal zeker van zijn. Elementen van het festival die zich vanaf de vierde eeuw tot aan de moderne tijd ontwikkelden, zouden wel eens uit heidense tradities kunnen voortkomen. Toch zou de eigenlijke datum wel eens meer kunnen voortvloeien uit het jodendom – uit de dood van Jezus in Pesach, en uit het rabbijnse idee dat er steeds weer grote dingen te verwachten zijn in dezelfde tijd van het jaar – dan uit het heidendom. In dit begrip van cycli en de terugkeer van Gods verlossing kunnen we misschien ook iets aanroeren dat de heidense Romeinen die Sol Invictus vierden, en vele andere volken sindsdien, ook voor hun eigen volk zouden hebben begrepen en opgeëist.